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Cuando a un deportista le alzan una estatua de bronce de 200 kg de peso y 3 metros de altura, algo importante debe haber hecho en su carrera. Si dicha estatua se encuentra frente a una de las puertas de un estadio de fútbol, podríamos llegar a catalogarlo como un símbolo del club. Tony Adams (Romford, Essex, 1966) es más que eso, mucho más. Tony Alexander Adams, condecorado con la Orden del Imperio Británico en 1999, es una leyenda viva de la historia reciente del Arsenal. Si preguntan a cualquier aficionado de de Ashburton Grove lo situará a altura del cañón del escudo. Si preguntan a los dueños de los pubs de la zona, medirán su calidad en pintas.

Seguidor del Arsenal desde niño, llegó a las categorías inferiores del club a los 13 años. Cuatro temporadas más tarde, Don Howe le daría la oportunidad de debutar con el primer equipo. Aquel joven imberbe se convirtió en el capitán más joven de la historia del Arsenal cuando portó el brazalete con 21 primaveras, en la temporada 86/87. Aquel año se alzó con la Copa de la Liga, debutó con la selección inglesa y fue nombrado ‘Young Player of the Year’ por la Asociación de Futbolistas. La grada lo adoraba, la prensa lo respetaba y sus rivales lo odiaban.

“Bill me dijo una vez que era el mejor bebedor de Guiness del pub. He ganado títulos y he sido internacional con Inglaterra, pero eso me hizo sentir realmente orgulloso”.

Se convirtió en el integrante más carismático de los Famous Back Four (Lee Dixon – Tony Adams – Steve Bould – Nigel Winterburn), una de las defensas más férreas del fútbol británico. Una zaga que llevó al Arsenal a alzarse con las Ligas de 1989, 1991, el “doblete de copas” en 1993 (FA Cup y Carling Cup) y la Recopa de 1994. Sin embargo, mientras el mariscal acumulaba logros sobre el campo, su vida más allá del mismo entró en una peligrosa espiral como consecuencia a su adicción al alcohol. Peleas en pubs y detenciones por conducir ebrio (llegó a cuadriplicar la tasa de alcohol) se acumulaban en su expediente. Para evitar su ingreso en prisión tuvo que realizar trabajos para la comunidad en los primeros años de la década de los 90. Incluso en 1994 llegó a declarar que había jugado un partido con el Arsenal tras haber bebido más de 20 cervezas.

La relación entre los futbolistas y la cerveza no era algo extraño en la Inglaterra de los 80 y los 90. Jugadores como Ray Parlour, Paul Merson o Paul Gascoigne no eran un precisamente un ejemplo para los más jóvenes en lo que a excesos se refiere. En 1996, tras la eliminación de Inglaterra de “su” Eurocopa por penaltis ante Alemania, Tony Adams hizo pública su adicción en busca de ayuda. Un mes más tarde, Arsene Wenger fue contratado como entrenador del Arsenal. El alsaciano, proveniente del Nagoya Grampus japonés, cambió por completo el régimen del club en todos los sectores: desde el control de las comidas y dietas de los futbolistas hasta el régimen sancionador por escándalos y comportamiento de los integrantes de la plantilla más allá de los campos de entrenamiento.

“Si el viejo Tony se hubiese encontrado con el nuevo habría pensado ‘¡menudo gilipollas!'”

Arsene Wenger con Tony Adams, tras la final de FA Cup de 1998

Tony Adams, bajo la tutela de Arsene Wenger, llegó a recuperarse de su adicción y contribuyó de manera decisiva en los títulos del Arsenal en los años siguientes. En 1998 conquistó la FA Cup y la Premier League. No fue su único éxito. Antes de acudir con la selección Inglesa al Mundial de Francia 98, en mayo publicó su autobiografía “Addicted” en la que ilustraba su lucha contra el alcohol y sus excesos. Se retiró cuatro años más tarde, en 2002, alzando un nuevo doblete, lo que lo llevó a convertirse en el único futbolista inglés que ha capitaneado a un equipo campeón de Liga en tres décadas diferentes. 21 años con el escudo de su club en el pecho, casi 700 partidos y el apodo de “Mr. Arsenal” sirven para ilustrar a uno de los futbolistas más valientes de la historia. Valiente y tenaz sobre el campo y fuera de él, capaz de enfrentarse y superar sus problemas sin dejar de hacer aquello que soñaba cuando era niño: jugar al fútbol en el mítico estadio de Highbury.

Otros datos:

  • Su último equipo como entrenador fue el FK Qäbälä, equipo de fútbol de la Liga Premier de Azerbaiyán.
  • En septiembre de 2000, Tony Adams fundó la “Sporting Chance Clinic“, una fundación caritativa dirigida al tratamiento de deportistas con problemas de adicción al alcohol, a las drogas o al juego. Entre sus patrones, destacan Elton John y Paul Merson, ex-compañero de Adams en el Arsenal y en la Selección.
  • En 2004 Tony Adams entró en el Hall of Fame del fútbol inglés por su carrera deportiva.
  • Debutó con la selección de Inglaterra ante España en 1987. Fue internacional en 66 ocasiones y marcó 5 goles. Llegó a ser capitán de los pross durante la Eurocopa de 1996.
  • Con el Arsenal disputó 672 partidos y marcó 49 goles. Fue capitán de los gunners durante 14 temporadas.
  • La estatua de Tony Adams frente al Emirates se inauguró el 10 de diciembre de 2011. El Arsenal, con motivo del 125 aniversario del club, creó tres estatuas para situarlas en las inmediaciones del estadio (Thierry Henry, Herbert Chapman y Tony Adams). La pose conmemora la celebración del gol de Tony Adams frente al Everton antes de ser campeones de Liga en 1998.
  • Recientemente FA Tv publicó una entrevista en profundidad con Tony Adams en la que rememora los mejores partidos del Arsenal en la FA Cup.

Javier Aguilar — @preciadobigotin